Хорошо сбалансированная диета — с достаточным количеством мяса, молочных продуктов, фруктов и овощей — содержит большую часть минералов, необходимых для поддержания здоровья.

Минеральные вещества выполняют в организме человека различные функции. Химики разделяют все химические вещества в природе на два типа — органические и неорганические. Органические вещества , основной материал для поддержания жизни, состоят главным образом из трех химических элементов — углерода, кислорода и водорода. Кроме того, в меньшем количестве в них содержатся и другие элементы — например, азот. Все органические соединения содержат углерод. Неорганические же соединения могут состоять из любых других элементов, входящих в таблицу Менделеева.
Когда мы говорим о минеральных веществах в контексте человеческого питания, мы имеем в виду несколько неорганических соединений, которые необходимы человеку для поддержания здоровья (помимо больших количеств органики — углеводородов, протеина и жиров, составляющих большую часть рациона). Витамины, неотъемлемая часть здорового питания — органические соединения.
Некоторые минеральные вещества: натрий, хлор, калий, кальций, фосфор и магний — специалисты называют макроэлементами, поскольку они необходимы организму в относительно больших количествах. Среди минеральных веществ выделяют также группу микроэлементов. Их назвали так потому, что они необходимы организму в очень малых количествах. К ним относят железо, цинк, медь, марганец, молибден, селен, йод и фтор.

Зачем нужны минеральные вещества
Организм человека содержит две категории минеральных веществ. К первой относятся вещества, которые содержатся повсеместно в тканях и клетках организма. Вторая категория объединяет те из них, что находятся в строго определенных органах и являются неотъемлемой частью какого-то одного ключевого процесса. К первой категории относятся три самых распространенных в человеческом организме элемента — натрий, калий и кальций. Это металлы, но в живой природе они находятся к составе солей.
Данная группа солей металлов (к которым можно добавить еще и магний) — важная часть происходящих в организме процессов передачи энергии и информации. Известно, что в межклеточной жидкости содержится намного больше натрия, чем и мембране клетки; а с калием ситуация прямо противоположная — его много в мембране, но мало в межклеточной жидкости. Этот базовый дисбаланс обеспечивает наличие разности потенциалов, которая позволяет живым клеткам реагировать на электростимуляцию — в том числе передавать нервные импульсы и участвовать в сокращении мышц (один из примеров — сердцебиение). Около 70% потребляемого человеком кислорода расходуется на удержание натрия и калия по разные стороны клеточных мембран.
Кальций — наиболее распространенный минеральный элемент в организме. Без него невозможно построение здоровой костной ткани. Для поддержания баланса кальция жизненно важны физические нагрузки, так что больные с постельным режимом после выздоровления должны упражняться как можно больше, чтобы снизить вероятность переломов.
В отличие от натрия, калия, кальция и магния, другие минеральные вещества выполняют в организме узкоспециальные задачи. К примеру, железо — ключевой компонент гемоглобина, он переносит кислород из легких в ткани тела. А йод содержится в организме лишь в гормоне щитовидной железы, с помощью которого ткани выделяют и расходуют энергию.
Цинк — составная часть более чем ста ферментов организма, в том числе ответственных за синтез РНК и ДНК. Мясо, печень, яйца и морепродукты — богатые его источники. Медь является компонентом ферментов, необходимых для выработки энергии, антиоксидации, синтеза гормона адреналина и соединительной ткани. Марганец необходим для формирования структуры костей; содержится в неочищенных хлебных злаках и зелени. Молибден участвует в окислении серы, входящей в состав белков. Его основные источники — молоко, бобы, хлеб и другие злаки. Селен нужен для синтеза одного из антиоксидантных ферментов. Фтор является необходимым веществом, которое укрепляет кости и зубы. Им богаты морская рыба и чай, но главный его источник — фторируемая питьевая вода.

Возможные нарушения
Наиболее важные минеральные элементы содержатся в почве и, таким образом, присутствуют в растительной и животной пище. В естественных условиях в организме может ощущаться нехватка двух минеральных элементов йода и железа. Недостаток железа (анемия) — обычное явление в развивающихся странах, где рацион большей части населения относительно беден. Но даже в развитых странах достаточно много женщин, которые испытывают симптомы анемии (слабость, упадок сил), поскольку ежемесячно они теряют железо во время менструаций. Недостаток йода испытывают люди, в рационе которых отсутствуют морская рыба и морепродукты. Его можно компенсировать, принимая таблетки или используя при приготовлении пищи йодированную соль.
Уровнем натрия, калия и кальция в организме управляют сложные системы. К примеру, мы привыкли думать о почках как об органе, цель которого — удаление из организма отходов жизнедеятельности. Однако большая часть энергии, потребляемая почками, расходуется на регулирование процентного содержания натрия и калия в моче, с которой они удаляются из организма.
Еще одной из проблем, связанных с недостатком минеральных веществ, можно упомянуть нехватку цинка: иногда язвы на ногах у пожилых людей излечиваются добавлением в рацион продуктов, богатых цинком. Недостаток других минеральных веществ — явление достаточно редкое. Куда чаще встречается избыток таких минеральных элементов, как марганец и медь. Отравление медью — гепатолентикулярная дегенерация — происходит в результате наследственного дефекта механизмов накопления и сохранения меди в организме.